Réflexions sur une “source du plus intime”. La lettre de direction.

Voici le texte légèrement remanié de la communication proposée hier à Grenoble dans le cadre d’une journée d’études doctorales intitulée “L’intime objet d’histoire”.

Je partage ce texte ici car il me semble assez représentatif de mes préoccupations du moment – puisque je ne vais pas tarder à aborder cette question de l’intimité dans la rédaction de ma thèse.

La lettre de direction de conscience.

Aux sources du plus intime.

Questions fil-rouge : en quoi la lettre de direction permet de faire une histoire de l’intime et quelles sont les difficultés posées par ce type de source ?

1. Prélude. Quelle source ?

Une source illégitime et accidentelle.

Tous les manuels normatifs, qui encadrent la pratique de la direction de conscience, insistent sur le fait que la direction de conscience doit être orale ; on doit éviter d’échanger du courrier avec son directeur de conscience, dans la mesure du possible. Une autre prescription est celle de la continuité et de la régularité de la direction : on ne doit pas changer de directeur et conserver le même rythme d’échange. Les modes de vie des élites et du clergé rendent difficiles l’application de ces prescriptions. Leurs nombreux voyages et déplacements sont incompatibles avec des rencontres régulières. On choisit donc de s’écrire malgré la méfiance des autorités à l’égard du courrier. Cette méfiance vis-à-vis de l’écriture s’explique par la liberté offerte par l’acte épistolaire : on peut écrire ce que l’on veut sans que la conversation soit réorientée immédiatement par l’interlocuteur ; on peut écrire trop ; on peut écrire mal ; on peut utiliser la lettre pour sortir du cadre de la direction de conscience.

Les lettres de direction de conscience sont donc des sources accidentelles, illégitimes. C’est la transposition à l’écrit d’une pratique de l’aveu qui aurait du rester orale. Cela a eu un effet sur la manière dont les historiens ont abordé la direction de conscience : si on se concentre sur les manuels, sur les textes qui disent les normes, il est aisé de conclure qu’une histoire de la pratique de la direction n’est pas possible. L’existence même de tels corpus est donc une invitation à réfléchir aux « accidents documentaires » qui peuvent se produire et rendre possible une histoire de l’intime.

Cela pose des problèmes méthodologiques – car l’oral et l’écrit ne fonctionnent pas de la même manière. Les lettres de direction ne sont absolument pas l’équivalent de transcriptions de conversations. Que se passe-t-il quand un aveu oral devient un aveu écrit ?

Cela pose des problèmes archivistiques.

Tout d’abord, comme toute source « du secret », les épistoliers ont eu peur qu’elles soient lues par d’autres : cela passe par volonté de détruire les traces des échanges, et à des correspondances mutilées. Les coupes sont aussi le fait des archivistes qui n’hésitent pas à couper les lettres ou à les rendre inconsultables.

mot de l'archiviste

Ce type de lettre est difficile à trouver à partir des inventaires traditionnels : la « correspondance de direction » est conservée dans la catégorie  générale « correspondances », ce qui implique de faire des coups de sonde dans des fonds parfois immenses.

2. Une source de l’intime. Quel intime ?

Qu’est ce que l’intime de la lettre de direction de conscience ? La définition de l’intime est complexe et plusieurs journées d’étude ne suffiraient pas à l’éclaircir. Je choisis donc une définition provisoire qui comporte sa part d’arbitraire. L’intime  serait ce que l’on cherche à cacher ou à censurer. Concrètement, c’est ce que l’on coupe ou brûle.

Je ne reviens pas ici sur la dimension religieuse de l’intime pour la période que j’étudie : j’ai déjà écrit un billet à ce sujet.

Cela recouvre aussi le couple, les émotions, la sexualité. La lettre de direction offre un poste d’observation, dans un contexte où la prise de parole des élites catholiques autour de la sexualité s’exprime rarement ailleurs qu’au confessionnal (voir l’Histoire de la sexualité, vol. 1, Foucault). La direction de conscience est un des lieux privilégiés de cette prise de parole. Le courrier au directeur permet de soumettre au directeur ses questions et ses problèmes inaudibles ailleurs. On vient demander conseil et/ou médiation. Le père Janvier a la réputation d’être un « spécialiste » des questions conjugales.

Monsieur de T. le sollicite pour connaître l’état d’esprit de sa femme qui a quitté le domicile conjugal (1905)

Mon Révérend Père,
Je serais assez curieux de savoir l’accueil que vous avez reçu dimanche rue Balzac. Ma femme a t elle paru reconnaître l’importance du point de vue des conséquences de ce que vous lui avez dit ? Vous a t elle parlé de la conciliation et comment a t elle apprécié mon attitude ?

Le directeur de conscience est perçu comme le dernier recours dans les situations les plus dramatiques – et les plus taboues. Madame F. écrit à Janvier pour se plaindre des violences infligées par son mari (1907)

Mon Père,

Je suis dans une situation inextricable et je viens vous demander l’appui de vos conseils. Le 19 mars mon mari m’a fait une scène des plus violentes, s’est livré à des faits d’une brutalité telle que j’en porte encore les marques. Il n’est ni plus ni moins question que d’une séparation, tout à l’heure je lui ai proposé une séparation à l’amiable, la vie commune n’étant plus possible, il m’a répondu qu’il voulait une séparation judiciaire car la séparation à l’amiable lui donnerait tous les torts. Si je n’avais craint d’être indiscrète, mon Père, je vous aurais entretenu de mes chagrins et de mes tourments, mais je vous savais pris par vos conférences et je n’ai pas osé. Vous allez être libéré demain mais sans doute bien fatigué. Néanmoins, mon Père, si vous pouvez disposer de quelques moments, dites-le moi, je serais désireuse d’avoir votre avis.

Dans un univers où le divorce est rejeté, où le mariage est, en plus d’être un état social, un état spirituel et un devoir, les drames qui s’y déroulent ne peuvent se dénouer que dans le plus grand secret. Cela donne à la parole du directeur de conscience un poids considérable ; dans ce cas, Janvier invite Madame F. à retourner auprès de son mari.

D’autres types de problème sont abordés : ceux qui ont trait à la sexualité et à la morale sexuelle, que ce soit dans le mariage ou le célibat. Les lettres permettent de se rendre compte de la façon dont les personnes vivent leur sexualité et la manière dont ils se la représentent. On découvre comment les hommes vivent les prescriptions de l’Eglise. Du côté des femmes, ce sont les pressions masculines qui apparaissent de façon récurrente dans les correspondances.

En but dans la journée à son excessive irritabilité, je suis sujette ensuite aux assauts d’une affection dont les témoignages me font l’effet d’une insulte et sont un cruel abus de la force et de l’autorité. Il ne comprend pas ou plutôt ne veut pas comprendre, ni la délicatesse de mon âme ni celle de mon corps. La perspective d’être traitée comme sa maîtresse me fait horreur et est un des plus grands dégoûts de ma vie. Je dissimule le dégoût tant que je le puis, mais échappe malgré moi ce qui lui cause un profond mécontentement. Ah mon Père il faudrait être une sainte, se laisser un peu martiriser et ne jamais crier ni se désespérer. (1862)

On prend aussi conscience de la place qu’a pu occuper le clergé dans la fabrique des normes sexuelles, dans la résolution des conflits. Le directeur de conscience est une figure de résolution des problèmes rencontrés dans l’intimité.

Réflexions conclusives.

Quels apports spécifiques de la lettre de direction de conscience à une histoire de l’intime ?

Il existe bien d’autres « documents de l’intime » qui sont désormais travaillés par les historiens et permettent de saisir les personnes dans leur intimité. Quelle est la spécificité de la lettre de direction de conscience pour la construction d’une histoire de l’intime ?

  • Le statut du récepteur a un effet sur le lien. Le directeur est lié devant Dieu : il doit à son dirigé écoute et réponse.
  • Le contenu de la lettre. Il s’agit de parler de soi d’une certaine manière : c’est une écriture de l’aveu et du dévoilement de soi.
  • Les enjeux placés dans l’écriture. Le but explicite est de placer l’écriture au service de la conversion. Le discours AGIT sur la vie.

La lettre de direction est là pour rendre transparent ce qui est caché (le plus intime) ; la révélation de l’intimité est sa raison d’être. Le pacte épistolaire est spécifique. La lettre de direction est donc une PRATIQUE de l’intime. Elle a pour but de le modifier. C’est une « technique de soi » au sens foucaldien :

qui permettent aux individus d’effectuer, seuls ou avec l’aide d’autres, un certain nombre d’opérations sur leur corps et leur âme, leurs pensées, leurs conduites, leur mode d’être ; de se transformer afin d’atteindre un certain état de bonheur, de pureté, de sagesse, de perfection ou d’immortalité.

(Foucault, Dits et écrits T.2, p. 1604)

Je travaille actuellement autour de trois axes :

*Au premier degré : cette source révèle des contenus inédits qui servent à une histoire de l’intime (compris comme privé, comme for interne, comme l’histoire du rapport au corps, des sexualités, etc.)

*Au niveau de la source même. Etudier des lettres de direction, c’est écrire l’histoire d’une pratique de l’intime qui vise à instaurer un rapport à soi spécifique qu’il faut historiciser.

* Enfin, la lettre de direction donne à réfléchir à la façon dont les acteurs se comportent face aux discours normatifs, de l’appropriation et l’intériorisation aux stratégies de négociation.

Des coûts de la masculinité au 19e siècle

En travaillant en histoire des femmes et du genre, nous mettons fréquemment l’accent sur la construction des modèles de féminité et ses conséquences dans la vie des femmes. Nous analysons les conditions la production des normes de genre et leurs effets dans les pratiques : les inégalités dans la famille, dans le travail, la manière dont le pouvoir est distribué. Grâce à des multiples travaux passionnants, on a désormais une idée de la manière dont fonctionne le système patriarcal au 19e siècle – et de l’oppression subie par les femmes. Dans ce billet, je souhaiterais aborder la question des coûts de ce système pour les hommes. Il n’est pas question ici de symétriser les situations et de dire qu’hommes et femmes ont été également contraints par les normes de genre au 19e siècle mais plutôt d’essayer comprendre les difficultés qu’elles ont pu générer du point de vue des hommes.

D’après John Tosh, la construction de la masculinité dans l’Angleterre victorienne s’articule autour de trois éléments : le foyer, la réussite professionnelle et l’entre-soi masculin (associations, cercles etc.). C’est une définition que je mobilise beaucoup car elle a l’avantage d’être dynamique et de permettre de penser des situations très différentes. Par ailleurs, elle me semble tout à fait transposable à la seconde partie du 19e siècle en France.

La pleine réalisation du modèle de masculinité bourgeois (le modèle dominant) implique de fonder une famille (mariage et sexualité hétérosexuelle) au sein de laquelle on détiendra l’autorité du chef de famille, de montrer une réussite professionnelle et financière, d’être capable de créer et d’entretenir des liens avec les différents groupes qui composent l’entre-soi masculin . Bien sûr, chaque élément dépend étroitement de l’autre : la réussite professionnelle et financière est une réponse pragmatique à l’exigence de pourvoir aux besoins d’une famille.

Qu’en est-il alors de ceux qui, pour des raisons diverses, ne peuvent pas réaliser ce modèle ?

C’est le cas des jeunes hommes dont la famille est ruinée, par exemple celle d’Antoine Manilève. En l’absence de fortune conséquente, il faut alors renoncer à se marier dans son milieu social… car on ne pourrait soutenir l’effort financier pour maintenir le niveau de vie de la jeune femme épousée. C’est le cas des jeunes hommes dont les espoirs scolaires et professionnels sont déçus. De ceux qui ne souhaitent pas ou plus se marier, par absence de goût ou par lassitude après l’échec de tentatives répétées de trouver une fiancée.

Plusieurs correspondances de mon corpus montrent les coûts de la masculinité : le prix payé par le groupe des hommes en système patriarcal. Les normes de genre pèsent sur le destin de ces hommes.

Les jeunes hommes peuvent subir une pression importante pour les engager à se marier même lorsqu’ils s’y refusent. Caroline-Arthémine de Menthon est véritablement obsédée par la question du mariage de son neveu René (1861). Son inquiétude envahit toutes les lettres qu’elle échange avec son directeur de conscience :

Il ne passera que huit jours à Paris il n’y a donc pas le temps de chercher une bonne femme si tant est qu’elle soit à Paris. Mais s’il pouvait voir quelqu’un qui put une fois lui convenir, il prendrait l’été pour y penser, et ns tâcherions de l’embarquer de gré ou de force l’automne prochain, quitte, le pauvre garçon, à faire une traverser ennuyeuse ou agitée, courte ou longue, selon les desseins de la Providence.

Antoine Manilève subit lui aussi des pressions à ce sujet. Il explique l’échec de ses espoirs de mariage par une situation professionnelle trop fragile liée à un classement médiocre à la sortie de Polytechnique.

Je le vois bien maintenant, je n’ai pas assez réussi (1911)

De son côté, son camarade Lucien Laveur envisage de devenir prêtre pour ne pas avoir à affronter le regard de la société sur son statut d’homme célibataire peu heureux en affaires (1911)

Si ma vie paraît de solder par un échec, un avortement absolu, quelle n’est pas ma responsabilité ! N’est ce pas un châtiment très mérité ?

Par orgueil ou folie mystique, je me demande, s’il n’y a pas pour moi une épreuve, si Dieu n’a pas voulu par l’échec de mes tentatives de mariage, par l’insuccès de mes affaires, me réserver, une (?) à ce qu’il veut de moi. La vocation sacerdotale me tirerait d’un métier où je ne fais rien de bon, me dispenserait d’un travail utilitaire dont je m’acquitte si mal. Vous savez qu’à l’heure actuelle, je perds plutôt de l’argent ; ne croyez pas que je risque la faillite, je n’ai qu’un créancier, mon Père, mais je me demande, si les choses continuent, si je ne serai pas obligé de fermer boutique, de constater une grosse perte d’argent… Dans l’avenir  mon existence matérielle sera assurée, suffisamment pour mes (?) je crois… Etre prêtre serait donc une sortie très flatteuse pour mon orgueil, il se trouverait peut être des gens pour croire que j’ai “renoncé à tout” ! …

Il n’y a rien de très original à souligner que les configurations de genre ont un coût pour tous les acteurs. Par contre, il est intéressant de constater qu’on n’a pas appliqué cette analyse de la même façon aux filles et aux garçons quand on a cherché à comprendre quelles alternatives s’offraient à eux. Les historien-ne-s du fait religieux et du genre ont montré que la vocation religieuse féminine ouvrait aux femmes la possibilité d’occuper des places inédites, de voyager, d’apprendre un métier. C’est un des motifs narratifs classiques qui explique le succès des congrégations féminines au XIXe (voir le travail de Claude Langlois). Nous ne sommes pas encore allés jusqu’au bout du raisonnement. Si l’entrée en religion est un moyen de contourner les modèles de genre qui pèsent sur les femmes, elle ne l’est pas moins pour les hommes – ce qui reste encore à analyser et éclairera sans doute les motivations et les logiques de recrutement du clergé et permettra d’explorer plus à fond ce que recouvre « être un homme » dans la seconde partie du 19e siècle.

Appel à participation : Les mises en scène de l’histoire (Université d’été)

Quelques mots sur un projet auquel je participe : l’université d’été de Ferney-Voltaire qui aura pour thème les mises en scène de l’histoire, et plus généralement les relations entre histoire et fiction.

Voici l’appel. Merci de diffuser dans vos réseaux !

L’Histoire, les histoires : mises en récit et mises en scène

Université d’été
ED483, 3LA, Lyon
Ferney Voltaire, 26-29 août 2015
Au moment où les sciences humaines et sociales s’interrogent sur leur rôle dans l’espace culturel et politique et sur les modes de communication de leurs savoirs, il est important de regarder aux manières anciennes et nouvelles de tisser le récit historique, de restituer la trame des événements ainsi que des problèmes des mondes passés et présents. Les sciences cognitives nous permettent aujourd’hui de mieux saisir les manières dont les types de récit et de supports sur lesquels ils sont livrés affectent les destinataires. De même, la réflexion des historiens et des littéraires sur les styles de l’histoire nous interroge sur nos pratiques et sur l’avenir de nos disciplines. De plus, l’usage désormais habituel des supports audio-visuels et du web pour faire de l’histoire et proposer des formes nouvelles de narration, ajoute des éléments de réflexion qui nous semblent fondamentaux sur les effets de ces mises en récit pour les destinataires, qui influencent aussi la manière de faire de l’histoire.Pour des raisons qui relèvent de l’actualité de nos disciplines ainsi que de leurs relations réciproques traditionnelles – faites de familiarité et de complicité, mais aussi de concurrence et d’un défi commun face aux nouvelles technologies – nous avons souhaité mettre au centre de notre réflexion la question de la « mise en récit » et de la « mise en scène » de l’histoire « vraie » ainsi que des produits d’invention ou de ceux qui mêlent le vrai et le fictif.Les journées d’août réuniront ainsi des chercheurs et des chercheuses, juniors et seniors, intéressé.e.s par ces thèmes aussi bien du point de vue théorique que de celui des pratiques de recherche et d’écriture. Leur organisation repose sur deux modalités d’échange différentes : il y aura d’une part des séances animées par des doctorants souhaitant présenter une communication sélectionnée par le comité d’organisation par un appel à communications, sur la base de son intérêt pour les thèmes particuliers des séances. D’autre part, seront organisés des ateliers, animés par deux ou trois doctorants, dans lesquels tous les participants débattront sur un thème et une documentation partagés, afin de comparer et discuter des pratiques de recherche, d’analyse et d’écriture que chaque doctorant affronte lors de la rédaction de la thèse.Les thèmes retenus pour articuler notre réflexion sont les suivants :Mémoire(s), histoire, littérature, images :Quels sont les supports du souvenir et de la mémoire ? Comment les images et la littérature fixent nos perceptions du passé ? Comment pouvons-nous repenser aujourd’hui l’écriture scientifique et ses effets en relation à des publics et des acteurs multiples ? A travers des exemples concrets et récents (comme la commémoration du Centenaire de la Première Guerre mondiale), nous souhaitons saisir les enjeux des mémoires tant dans l’espace public qu’universitaire.Documentaires, docu-fictions, fictions :Capturer une histoire au cinéma peut donner lieu à différentes formes de restitution qui déclinent des types spécifiques de rapports au réel, documentaire à la fiction, en passant par le docu-fiction. Souvent hybrides, elles posent le problème de la restitution du vrai, de la latitude possible de la reconstitution à travers le regard du réalisateur. Ces formes suscitent des problèmes épistémologiques quant à l’histoire puisque naviguant entre réalité et invention. Elles permettent cependant d’aller beaucoup plus loin dans l’appropriation du sujet comme matière à manipuler où le réel peut être confondu avec le fictif. A travers des exemples, nous souhaitons réfléchir aux questionnements soulevés par la « confusion des genres » audiovisuels.
Story-telling et littérarité des sciences humaines et sociales :
Dans un contexte dans lequel le récit a acquis une importance fondamentale dans tous les domaines de la vie publique, les chercheurs s’intéressent de plus en plus au caractère littéraire de leurs productions scientifiques. Il s’agit alors de s’interroger à nouveau sur le rôle du récit pour nos disciplines et sur le caractère scientifique de cette écriture.Faire de l’histoire, produire des histoires : séries télés, supports électroniques, bandes dessinées, théâtre … :
Nous assistons à une multiplication des fictions et des supports sollicitant l’histoire, comme les séries télés, les jeux vidéo, la bande dessinée ou encore le théâtre. Cet axe interroge donc l’acte de production de ces histoires, à travers les choix effectués par des acteurs spécifiques, les outils mobilisés, les publics visés.Nous invitons les jeunes chercheur.e.s intéressé.e.s à envoyer leur proposition de participation (500 mots) avec un court C.V. mentionnant les rattachements institutionnels avant le 20 mai 2015, en utilisant la plate-forme : http://ferney2015.sciencesconf.org/

Histoire(s) de direction de conscience au XIXe siècle