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Raconter l’histoire à l’ère du numérique (1ère version)

N.B. : ceci est la première version d’un texte qui sera publié dans les actes de l’université d’été de Ferney-Voltaire qui s’est tenue en août 2015. Il est ouvert à toute suggestion de modification et à tout commentaire, n’hésitez pas ! Merci !

Ce texte est issu d’une réflexion engagée lors d’un atelier proposé lors de l’université d’été de Ferney-Voltaire en août 2015. Hélène Bégnis1 et moi avions souhaité présenter aux participant.es quelques outils de narration de l’histoire nés de la révolution numérique. Nous nous étions attachées à décrire le fonctionnement de Storify et des plate-formes Twitter et Hypothèses2. Si nous avions consacré du temps à la présentation pratique, je voudrais revenir ici plus longuement sur l’arrière-plan et le contexte théorique qui permettent de considérer que ces différents outils relèvent d’une nouvelle façon de mettre l’histoire en récit. Ainsi ce texte n’est il pas à lire comme un état exhaustif des questionnements sur les transformations du récit historique3 mais plutôt comme un regard individuel sur les horizons ouverts par l’entrée dans l’ère du numérique4. J’aborderai quelques points saillants de ces transformations : le raccourcissement du délai entre l’élaboration du récit et sa diffusion ; de nouveaux outils et espaces de diffusion ; la façon dont la sérendipité5 offre des points de contact entre récit historique et nouveaux publics ; enfin la manière dont des acteurs inédits occupent désormais un rôle dans l’élaboration et la diffusion du récit historique.

Blogging scientifique et récit historique

Le développement des blogs ou carnets scientifiques en ligne a été permise par le tournant numérique. En France, ce développement a été particulièrement riche autour de la plate-forme Hypothèses qui compte aujourd’hui plus d’un millier de carnets de différentes langues6. Le carnet scientifique a donné naissance à un nouveau format de publication : le billet de blog. Son format est variable mais il est d’ordinaire bien plus court que l’article scientifique classique : « En règle générale, la publication en ligne se fait sur un format court, voire très court, qui correspond à un seul “feuillet” en jargon journalistique, sinon plus court7 ». L’ouverture de mon carnet, en 2012, obéissait à plusieurs logiques : il s’agissait notamment de trouver un format d’écriture qui accompagnerait la thèse sans en constituer le produit fini. La tenue d’un « carnet de thèse » a ainsi pour conséquence de proposer des micro-récits historiques à partir d’un travail de recherche en train de se faire – bien avant que la thèse de doctorat, au bout du chemin, ne soit rédigée et éventuellement publiée. Bien d’autres doctorant.es ont adopté cette pratique, en témoigne le catalogue d’Hypothèses qui présente plus d’une centaine de carnets de thèse8. La communauté historienne, mais aussi un public bien plus large, peut ainsi suivre le développement de recherches de longue haleine et intégrer les questions posées à leurs propres travaux. Les doctorant.es ne sont pas seul.es concerné.es par ce raccourcissement du délai entre l’élaboration du récit historique et sa diffusion : des chantiers de recherche considérables, comme les projets ANR, rendent compte de leur évolution dans des carnets. On peut par exemple citer l’ANR Saint-Simonisme 18-219 ou encore le carnet de CITERE, Circulations, territoires et réseaux en Europe de l’âge classique aux Lumières10.

Ce raccourcissement du délai entre production du récit historique et diffusion est intrinsèquement liée au statut même du billet de blog. Ce dernier ne joue pas le même rôle que l’article scientifique. Le billet aura pour objectif de montrer la progression d’une recherche en cours et les hypothèses suivies, là où l’article cherchera à proposer un récit provisoirement stabilisé de l’histoire, produit d’une recherche plus approfondie et méthodique. Le billet offre une forme de liberté : celle de se tromper, de tâtonner, d’hésiter – là où l’article laisse plutôt la place à des affirmations soutenues par une démonstration rigoureuse. Le temps d’élaboration d’un article scientifique peut être très long. L’écart entre la rédaction et la diffusion dépend étroitement des délais éditoriaux en vigueur dans la revue qui le publiera, mais aussi de la circulation du papier entre l’auteur.e et les différent.es expert.es. Ainsi, là où la construction et la diffusion d’un article scientifique se comptera en mois voire en années, le billet de carnet scientifique présente l’avantage de l’auto-publication et de la concision. Il est aussi possible d’effectuer le chemin inverse : de proposer des billets à partir d’une recherche déjà effectuée. Des carnets peuvent être ouverts après la soutenance de la thèse11 : le billet accompagne alors la transition vers une éventuelle publication car il oblige à ramasser la pensée et à préparer la synthèse qui rendra possible une diffusion plus large. On voit ainsi que le billet de blog est un lieu où se retravaille le récit historique, soit qu’il ne soit pas encore stabilisé, soit que l’auteur cherche à en extraire l’essentiel pour le proposer à un public qui n’aurait pas nécessairement lu une thèse ou un article.

Ce format de billet a donc des effets sur les modalités narratives. Ces effets me paraissent de trois ordres. D’abord, l’exigence de lisibilité influence les choix de sujets ; ensuite, la liberté formelle offerte par le billet conduit à infléchir l’écriture académique ; enfin les billets permettent de proposer au lecteur d’entrer dans l’atelier de l’historien.ne et de faire voir des raisonnements « avec poutres apparentes » : le billet permet de révéler le «  récit du raisonnement historique12 ». La plupart des carnetiers adaptent les sujets choisis au support. Pour ma part, cela m’a conduit à préférer des questions qui n’exigeaient pas des lecteurs une érudition ou une culture technique préalable dont l’absence aurait rendu la lecture trop aride : « il est agréable accueillir le non spécialiste comme un ami13 ». Le modelage du récit historique est aussi influencé par la liberté formelle possible dans un billet de carnet : il autorise une écriture moins cuirassée14, moins soucieuse des codes d’écriture en vigueur dans les thèses ou les ouvrages, moins polie par les exigences de l’écriture « scientifique15 ». L’espace ouvert par l’écriture des billets de carnets scientifiques apparaît bel et bien comme un lieu possible de renouvellement et d’enrichissement des manières de raconter l’histoire. L’entrée dans l’ère numérique a favorisé l’éclosion de plusieurs de ces lieux.

Nouveaux outils, nouveaux espaces de visibilité

S’il n’est pas possible de présenter tous ces lieux, je reviens à présent sur trois d’entre eux : le Storify et son lien avec la plate-forme de micro-blogging Twitter, la plateforme de vidéos Youtube.

Storify est un outil de curation qui permet d’agréger des contenus produits sur les réseaux sociaux :

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Dans le cas présenté dans l’image ci-dessus, l’historienne Mathilde Larrere16 « twitte », c’est-à-dire rédige des messages en cent quarante caractères, et recompose le récit historique d’événements, à partir de ses propres recherches ou de cours donnés. Lorsque la série de tweets est terminée, il est possible de reconstruire un fil narratif par le biais de Storify, en restituant dans l’ordre chronologique les différents tweets et leurs images, puis de les laisser en l’état sur la plateforme Storify où ils peuvent être consultés comme des « histoires autonomes ». Sur le compte de Mathilde Larrère, on trouve ainsi des cours d’histoire des femmes et du genre, le récit de la Commune de Paris et des Communes de province, le déroulé de la journée qui a suivi la publication de « J’accuse !… » de Zola17. D’autres historien.nes ont commencé à s’intéresser à cette manière de raconter et de diffuser l’histoire. Je me suis moi-même prêtée au jeu en transformant une petite partie de cours en histoire Storify18. L’outil Storify est articulé à Twitter19, outil qui offre aussi, de façon autonome, la possibilité de raconter l’histoire. En effet, les utilisateurs peuvent construire des suites de tweets 20 liés entre eux pour faire le point sur une question. Au cours de la journée internationale des droits des femmes, le 8 mars dernier, plusieurs historiennes ont choisi ce format pour proposer des mini-cours en histoire du genre et des femmes21.

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Ces outils présentent l’avantage de permettre des récits courts, immédiatement appropriables par un public divers, sous une forme fragmentée dont on peut extraire et faire circuler des phrases sur le réseau. En effet, Twitter fonctionne autour de deux principes : la possibilité d’émettre des messages en cent quarante caractères mais aussi celle de rediffuser les messages d’autres utilisateurs auprès de ceux qui ont choisi de vous lire, par le biais du « Retweet ». Ce mode de partage peut faire voyager les récits à une vitesse saisissante et toucher, par capillarité, de larges pans de la communauté d’utilisateurs de Twitter. Si l’on observe la première image proposée, on voit que le premier tweet de la série sur la Commune a été répercuté à près de 131 reprises, c’est –à -dire que près de 131 utilisateurs ont choisi de proposer à leurs suiveurs cette lecture22. Le micro-récit historique s’inscrit alors dans un écosystème connecté et atteint des personnes qui n’avaient pas forcément un intérêt initial pour l’histoire, le tout grâce à la vitesse et la facilité de diffusion.

La plate-forme Youtube constitue un autre exemple d’espace possible pour raconter l’histoire. La chaîne « C’est une autre histoire » propose des vidéos au format court (moins de dix minutes) et s’intéresse à la mythologie et à l’histoire de l’art. La rubrique « Tu vois le tableau » décrypte de façon ludique les sujets d’oeuvres d’art23. La chaîne est animée par Manon Bril, professeure d’histoire et doctorante. Tout comme Storify et Twitter, Youtube possède une capacité de diffusion qui dépasse les canaux classiques du savoir académique24 ou même de la vulgarisation. « C’est une autre histoire » affiche ainsi plus de trente cinq mille abonnés. Les vecteurs plus traditionnels de diffusion du récit historique n’hésitent d’ailleurs plus à articuler leurs propres formats avec ces nouveaux médias25 et à les valoriser.

Sérendipité : à la rencontre de nouveaux publics…

Le Web favorise la rencontre de l’histoire et du grand public. Un internaute qui ne serait pas particulièrement intéressé par les problématiques historiques peut désormais, au hasard de ses promenades numériques, entrer en contact avec le travail des historien.nes. C’est la sérendipité qui permet cela. Carnets de recherche, tweets et vidéos Youtube inscrivent l’histoire dans l’actualité immédiate et la culture contemporaine. Différents carnets de recherche Hypothèses témoignent parfaitement de cela26. Le carnet Antiquipop se donne l’objectif suivant :

« Recenser les références à l’antiquité dans la culture pop contemporaine (depuis 2000), de donner accès à ce recensement et de permettre au public visé par la culture pop d’accéder à un décryptage de celle-ci afin de mieux la comprendre et l’appréhender27. »

Sur Antiquipop, l’histoire ancienne s’installe au coeur des paroles des morceaux de Booba, de Katy Perry, de la publicité Pepsi ou encore du film Hunger Games. Le jeu du référencement par les moteurs de recherche rend possible des rencontres improbables. Les étudiant.es sont friand.es de tels travaux croisant culture pop et histoire. Plus généralement, les historien.nes peuvent rebondir de façon immédiate sur les événements de l’actualité : on peut citer par exemple le billet de Ninon Maillard28 qui décrypte le 20 avril 2016 le film Dust Breeding de Sarah Vanagt et l’usage de l’image dans le procès de Radovan Karadzic, quelques semaines après la condamnation de celui-ci à quarante ans de prison par le T.P.I.Y pour génocide.

Intéresser des publics innattendus à l’histoire implique aussi de savoir jouer sur les modes de lecture spécifiques au Web. Le projet Mondes Sociaux29 allie deux dimensions : le rebond possible sur l’actualité et un format de lecture qui s’adosse aux habitudes des internautes et intègre la lecture « connectée » et enrichie de contenus externes au site lui-même. Le billet « Restituer le passé sonore de Paris30» de Mylène Pardoen invite les lecteurs à découvrir l’histoire des paysages sonores : le texte est enrichi de liens vers des vidéos, des images et même des gifs, tout en ne cédant rien à l’explication méthodologique et technique du projet de recherche. La mise en texte du récit historique peut être considérablement enrichie par des systèmes de renvois : à d’autres articles bien sûr, mais aussi aux archives numérisées ou à toute ressource immédiatement disponible en ligne. En sus de cette pleine intégration dans un écosystème de lecture connectée, le carnet Mondes Sociaux offre des articles directement liés à l’actualité scientifique ou plus générale. Un billet de septembre 2015 retrace de la sorte les origines de la crise grecque31.

…et de nouveaux acteurs

Ces nouveaux modes de diffusion et de construction du récit historique ne mobilisent plus seulement les chercheur.es faisant partie de l’institution académique au sens plein. On voit se former toute une nébuleuse d’intéressé.es, plus ou moins proches des centres traditionnels de productions de savoir : métiers du livre et du patrimoine, étudiant.es, doctorant.es, ou encore passionné.es tenant différents types de blogs accueillant des formes de récit historique. On peut songer par exemple à la nébuleuse des « Gallicanautes », communauté d’auteur.es de blog qui révèlent les pépites de la plate-forme numérique de la Bibliothèque Nationale de France, Gallica. Ces derniers proposent des micro-récits à partir des ressources de Gallica. Cécile Raymond, bibliothécaire, présente le blog Henry et Raymond comme un « blog d’histoires de nature » :

Cela sonne comme un lieu commun mais l’histoire de l’homme est liée de près à celle de la nature, de son environnement et des animaux qui l’occupent comme lui. Des historiens, tels Michel Pastoureau ou Daniel Roche, se penchent sur ces liens étroits dans des études spécifiques. Sinon, il faut lire en négatif cette histoire, chercher partout l’influence, la contrainte ou l’appui de la nature pour l’homme (…) J’essaie donc de mettre en valeur ce lien majeur entre l’homme et la nature, dans des billets qui traitent tantôt d’histoire de l’art, tantôt davantage d’histoire culturelle, sans suite logique et sans plan prédéfini.

Tous ces renouvellements s’inscrivent de manière plus générale dans le tournant épistémologique des « humanités numériques » et la transformation du métier d’historien.ne32.Le numérique offre des opportunités de raconter différemment l’histoire, sans pour autant renoncer aux formats académiques classiques ; ces adaptations et appropriations de l’espace du numérique par les historien.nes pourraient être fructueuses à bien des égards. Tout d’abord, c’est un lieu de questionnement vis-à-vis de la crise de la diffusion traversée par la discipline historique. L’érosion de la diffusion des écrits des historien.nes ne serait plus nécessairement le signe d’un désintérêt mais peut-être celui d’un déplacement du public vers les formes de savoir proposées en ligne qui ne sont pas encore articulées aux ouvrages et articles imprimés. De plus, espaces et outils numériques rendent possible la libération de la créativité des historien.nes en allégeant, pour un temps et dans des formats précis, les contraintes académiques – leur permettant d’aborder des sujets qu’ils n’auraient pas pu partager et interroger dans des cadres plus formels. Tout cela pourrait permettre de participer à faire du Web un lieu de l’intelligence collective historienne.

***

1 Hélène Bégnis était alors documentaliste du Laboratoire de Recherche Historique Rhône-Alpes (LARHRA).

2 Ces outils font l’objet de développements quelques lignes plus loin.

3 Sujet dont je ne suis absolument pas spécialiste.

4 Il convient cependant de dire à qui appartient ce regard : doctorante, je me suis assez rapidement investie dans différents espaces en ligne. Je pense par exemple à la communauté Twitter et à son groupe d’historien.nes ; mais aussi au blogging scientifique puisque j’ai ouvert mon carnet Hypothèses, Acquis de conscience (consciences.hypotheses.org) au début de ma thèse en 2012. Ce carnet comporte plus d’une centaine de billets. Je suis donc partie prenante du paysage que je m’apprête à décrire.

5 Faculté, état d’esprit, art de réaliser une découverte scientifique dans des circonstances inattendues. Par extension, trouver un élément intéressant sur le Web sans l’avoir spécifiquement cherché. Voir l’article « Sérendipité » du Wiktionary : https://fr.wiktionary.org/wiki/sérendipité.

7 François, Blogging scientifique : la taille des textes, http://politbistro.hypotheses.org/844, ( consulté le 25 avril 2016).

8 Je pense par exemple au carnet de Benoît Kermoal, Les socialistes au combat, 1914-1940, http://enklask.hypotheses.org/ ; ou encore à celui de Thibault Le Hégarat, Les représentations du patrimoine culturel à la télévision française et la construction d’un regard (XXe siècle) http://tvpatri.hypotheses.org/

9 ANR Le Saint-Simonisme 18-21 http://stsimonism.hypotheses.org/

10 ANR Circulations, territoires et réseaux en Europe de l’âge classique aux Lumières http://citere.hypotheses.org/

11 Le carnet de Stéphanie Chapuis-Després en fournit un excellent exemple : Prendre Corps, Genre, Identités et représentations http://corpsgir.hypotheses.org/

12 Ivan Jablonka, L’Histoire est une littérature contemporaine: manifeste pour les sciences sociales, Paris, Éditions du Seuil, 2014, p.  297.  Ces billets laissent entrevoir la subjectivité de l’historien.ne au travail : je pense par exemple au texte de Benoit Kermoal, Les papillons et l’estomac, http://enklask.hypotheses.org/935.

13 Idem, p. 295.

14 Sans références ou notes de bas de page, par exemple.

15 Pour toutes ces questions qui ont trait à l’écriture académique et à son statut – ou non – spécifique – je renvoie à Ivan Jablonka et Éditions du Seuil., L’Histoire est une littérature contemporaine…, op. Cit., aux compte-rendu et débats nombreux suscités par l’ouvrage. Il est d’ailleurs à noter qu’un atelier de lecture et de réflexion au sujet de cet ouvrage avait été organisé à l’université Lyon 2 en amont de l’université d’été et que cela avait donné lieu à des discussions aussi fermes que passionnantes.

16 Mathilde Larrere est maîtresse de conférences en histoire contemporaine à l’université de Paris Est Marne la Vallée.

18Le procès de Drazen Erdemovic, une suite de tweets racontant le procès d’Erdemovic au TPI pour la Yougoslavie, pour ses actes commis à Srebrenica en 1994. https://storify.com/caro_ligne/le-proces-de-drazen-erdemovic-1996

20« Rant » ou « Thread »

21 Voir par exemple les fils d’ @eventyr et @amalasonthe.

22 Un exemple précis rendra peut-être l’explication plus claire : à l’heure actuelle, si je choisis de « retweeter » le message d’un autre utilisateur, cela signifie qu’il sera potentiellement lu par les 1500 abonnés à mon fil.

23 « L’annonciation. Tu vois le tableau #5 » https://www.youtube.com/watch?v=-Xgz_xKi03U

24 D’autres usages de Twitter sont aussi possibles. La leçon inaugurale au Collège de France de Patrick Boucheron a été abondamment partagée sur Twitter en direct, les utilisateurs reprenant des phrases de l’historien et les diffusant au fil de son exposé.

25 Manon Bril et Ugo Bimar (chaîne youtube Confessions d’histoire) ont été invités dans l’émission la Fabrique de l’histoire le 8 mars 2016.

26 Voir le carnet « Mesures du rap » https://nycthemere.hypotheses.org/ ; le carnet Antiquipop http://antiquipop.hypotheses.org/

27 À propos | Antiquipop, http://antiquipop.hypotheses.org/a-propos, ( consulté le 27 avril 2016).

28« Voir, croire, savoir… L’image-preuve dans le procès de Radovan Karadzic », https://imaj.hypotheses.org/1387

29 Mondes sociaux. Magazine de sciences humaines et sociales http://sms.hypotheses.org/

30 Mylène Pardoen, Restituer le passé sonore de Paris, http://sms.hypotheses.org/5930, ( consulté le 27 avril 2016).

31 Alexandre Massé, Les origines lointaines de la crise grecque, http://sms.hypotheses.org/5266, ( consulté le 27 avril 2016).

32Un entretien avec Claire Lemercier fait la synthèse de ces transformations : Elisa Grandi, Emilien Ruiz, Ce que le numérique fait à l’historien.ne: entretien avec Claire Lemercier, Diacrone, 2012. Voir aussi Pierre Mounier (dir.), Read/Write Book 2 : Une introduction aux humanités numériques, traduit par traduit par Laurence Allard et al., Marseille, OpenEdition Press, 2012 ; Frédéric Clavert et Serge Noiret, L’histoire contemporaine à l’ère numérique =contemporary history in the digital age, Peterlang, Bruxelles, 2013.

« La rage du quelquefois »

Lors de la récente soutenance de l’un de mes amis, j’ai été frappée par la remarque de l’un des membres du jury : il lui reprochait – ou constatait – je ne sais pas très bien – que mon ami avait eu tendance, dans l’écriture de sa thèse, à adopter des formulations tout droit tirées de ses sources… à parler dans les mots des acteurs étudiés, en quelque sorte. Il pointait l’usage de certains mots de vocabulaire, de tournures passées.

C’est une remarque qui m’est aussi régulièrement adressée : celle d’utiliser des expressions désuètes ou de mobiliser des termes dont le sens n’est plus évident pour personne sauf l’historien dix-neuviémiste, et encore.

C’est une dimension du travail de recherche qu’on envisage peu au moment de commencer une thèse : la manière dont l’immersion dans les mots d’autrui peut façonner le langage. Une fois qu’on y devient attentif, il est possible de repérer tous les moments pendant lesquels, plus ou moins perceptiblement, on adopte la tournure de pensée ou d’écriture, « l’esprit du temps » étudié. Je n’ose imaginer ce que cela produit chez ceux qui passent leur journée en compagnie d’un seul auteur ; je pense à mon amie Delphine pour Marceline Desbordes-Valmore, ou encore à Yves Moreau et Jacob Spon… Comment alors garder sa voix ? Ces mécanismes d’imprégnation sont discrets mais efficaces.

Pour ma part, je parviens maintenant à pointer l’effet de la compagnie permanente du XIXe siècle. Quelques exemples. Comme mes épistoliers, j’ai désormais la « rage du quelquefois », l’adverbe est partout. Tout comme le point-virgule et l’habitude fâcheuse des phrases balançant entre « il y a / il y a ». Du côté du vocabulaire, j’explique régulièrement ce qu’est un « devoir d’état », expression de directeur de conscience qui est apparue dans mon lexique et s’impose maintenant de manière déraisonnable. Il y a aussi l’exploitation abusive du mot « impression » que mes scripteurs utilisent sans cesse (siècle très impressionnable donc) ; il y a (voyez!) le terme « rapport » pour désigner les relations entre personnes. Je vous laisse imaginer l’effet que peut produire le remplacement du terme « relation » par celui de « rapport » devant un public d’étudiants…

Toujours est-il que, si je n’y veille pas, je me retrouve à parler d’une époque avec les mots de cette époque. Je m’emploie donc à essayer de rester dans une altérité, à rendre à ces histoires leur caractère lointain alors même qu’elles font partie de mon quotidien. Cette tension entre une nécessaire proximité et le maintien d’une distance dans ma pratique de l’histoire n’est possible qu’à la condition de rester réflexif.

« Je voudrais que votre livre eut un immense succès »

Entre 1840 et 1914, la religion catholique fait l’objet de controverses permanentes. Ces controverses sont liées aux questionnements concernant la place à lui accorder dans la vie privée et publique. Ces discussions mettent aux prises des catholiques avec des non catholiques (anticléricaux, indifférents), mais pas seulement : le monde catholique lui même est traversé de débats très vifs ; autour de l’attitude à adopter à l’égard de la République, de l’autorité du Pape, des formes de piété à privilégier. L’époque est au foisonnement et à la construction de systèmes de pensée, ce qui se traduit par des échanges tendus par le biais d’ouvrages (on songe au scandale provoqué par la Vie de Jésus de Renan) ou d’articles dans la presse.

Dans ce contexte, prendre la plume revient à marquer sa position dans un paysage clivé, participer au débat, voire mener à bien la mission eschatologique dont bien des catholiques se sentent investis à ce moment là. C’est d’ailleurs un des facteurs d’explication possible du dynamisme des maisons d’édition catholiques. Le cadre de la direction de conscience apparaît être un des lieux d’élaboration de projets littéraires qui s’inscrivent dans les discussions du temps. Cette pratique met en présence deux individus qui maîtrisent parfaitement l’écrit et s’intéressent de près aux politiques menées à l’égard de la religion qui les concernent souvent directement[1].

La correspondance de direction veut devenir un espace de véritable collaboration intellectuelle menant à la publication d’ouvrages. Cela prend deux formes : le projet peut émaner de la dirigé-e qui souhaite écrire un livre et consulte son directeur ; le directeur est en quête de prête plume et soumet son idée à l’une de ses correspondantes. Ce deuxième cas est le plus fréquent dans mon corpus et fera l’objet d’un prochain billet.

Je prendrai ici l’exemple de la vicomtesse d’Adhémar et de l’abbé Frémont que vous connaissez déjà. La vicomtesse exprime en 1890 son désir de rédiger un ouvrage sur l’éducation des filles, sujet brûlant dans ces années ; elle commence par chercher l’approbation de l’abbé Frémont et prolonge une logique de direction de conscience qui la pousse à requérir son avis dans les domaines les plus variés. La lettre du 29 décembre 1892 est le véritable point de départ du projet. Elle écrit :

Je vous annonce que j’ai inébranlablement fixé l’emploi de mes dernières années d’existence ; je suis décidée à accomplir l’œuvre dont j’ai conçu le plan. Je viens de le rédiger, très mal parce que je n’ai pas la tête à moi au milieu du fracas du monde qui m’assourdit, mais les idées sont notées. J’ai dicté à ma jeune anglaise un cahier qui compte environ cent cinquante pages. Les parties les plus délicates restent à faire, j’y travaillerai quand j’aurai un peu de tranquillité.

Le prêtre occupe ensuite une place centrale tout au long de l’écriture de l’ouvrage. Il la conseille sur le contenu, sur le ton à adopter, l’encourage dans son entreprise, relit les épreuves. Son approbation et son conseil légitiment un projet qui n’avait rien d’évident pour une femme de l’aristocratie : prendre la plume pour aborder un sujet discuté par la classe politique et les hommes. Le soutien de l’abbé Frémont neutralise le reproche d’illégitimité ou de transgression qu’on pourrait lui faire, puisque le processus d’écriture est encadré par une autorité morale. Pour la vicomtesse, c’est aussi un moyen d’être lue dans la mesure où son directeur relaie son initiative et joue véritablement le rôle d’agent, envoyant l’ouvrage aux ecclésiastiques de son entourage. La publication de la Nouvelle Education de la femme (1896)  provoque un grand bruit. A partir de ce moment, l’abbé Frémont l’aide à gérer la controverse et les réactions d’enthousiasme et d’hostilité manifestées à l’égard du livre :

Evitez le plus possible toute controverse dans les salons. Renvoyez à votre livre, purement et simplement. Et avec votre confesseur, pas d’observation. Laissez le dire ! (29 février 1896)

Il établit même une véritable stratégie de diffusion en plusieurs points, pariant sur les réactions de l’opinion. Quels intérêts trouvent nos deux correspondants dans la mise en œuvre de ce projet commun ? L’abbé Frémont voit dans la Nouvelle Education un support de diffusion d’idées qu’il partage avec sa dirigée :

Je voudrais que votre livre eut un immense succès, tant j’ai la conviction profonde qu’il est appelé à faire le plus grand bien, non seulement à la jeunesse, aux institutrices, à l’éducation des filles, mais encore à l’Eglise catholique. (…) Je conclus : votre ouvrage est splendide. Il sera le point de départ d’une réaction nécessaire et marquera une date glorieuse dans la réforme de l’esprit français et chrétien, par les femmes cultivées. (15 août 1895)

 Il réinscrit la démarche de la vicomtesse dans le rôle que l’Eglise donne aux femmes à partir des années 1850 : elles sont chargées de moraliser et rechristianiser la société. Il perçoit l’ouvrage à l’aune de cette mission de reconquête des âmes dont les femmes sont les premiers artisans.

De son côté, la vicomtesse a besoin de l’approbation et du réseau de son directeur pour espérer publier son livre ; si la Nouvelle Education de la femme témoigne d’une attention particulière à l’éducation des femmes, cela ne signifie pas pour autant que seuls les sujets polémiques l’intéressent. Elle aime écrire : cet ouvrage est pour elle l’occasion d’écrire pour le public sans susciter de critiques sur un éventuel statut de femme-auteur. D’autres livres suivent et elle achève sa carrière d’écrivain en 1934 par la publication de mémoires[2].

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[1] Les jésuites, qui ont fait de la direction spirituelle l’une de leur spécialité, sont expulsés en 1880.

[2] Adhemar, En quête d’une Eglise. Ma jeunesse protestante, souvenirs (1849-1884)., Paris, Beauchesne et ses fils, 1934.